“巨无霸”鲸鱼的祖先5000万年前是”微型鹿”

据最新一期《发现》杂志刊发的研究报告,美国俄亥俄州东北医科大学的科学家发现,地球上最大的动物鲸鱼在5000万年前是用四条腿在陆地上行走的“微型鹿”。研究团队在巴基斯坦发现了化石证据,弥补了以往缺失的证据链。

据报道,汉斯·特维森(Hans Thewissen)率领的科考团队在巴基斯坦发现了一块有4700万年历史的化石,这块化石上有一只体型健硕、狐狸大小的动物,身体和尾巴都被拉长了。卡在泥层中的骨头反映了现代鲸鱼的特征,即中耳空间和头骨结构上的骨头。

研究人员在发现的“微型鹿”化石。

自达尔文以来,科学家们已经知道鲸鱼是曾经在陆地上行走的哺乳动物的后裔,但究竟是哪一种哺乳动物一直是个谜。当特维森的科考团队发现这块化石,缺失的证据链被弥补起来。

特维森教授表示,鲸鱼就是这种古老“微型鹿”Indohyus的后代。

研究人员确认,Indohyus像河马一样在水中涉水寻找食物,并以此来躲避捕食者,这最终导致它们从陆地转向完全水生的生活方式。

据报道,研究人员将这具化石骨架描述为”一种狐狸大小的哺乳动物,看起来像一只微型鹿”。经过更深入的分析,研究人员发现了Indohyus和鲸鱼的头骨和耳朵之间的相似之处。

“微型鹿”Indohyus骨骼复原图。

他们确定,Indohyus的骨架外面有一层厚厚的骨头,比其他这种体型的哺乳动物要厚得多。这种特征经常出现在那些在水中缓慢涉水的哺乳动物身上,比如今天的河马。

据悉,Indohyus的水生习性被它们牙齿的化学成分进一步证实,它们的牙齿显示出与水生动物相似的氧同位素比值,所有这些都表明这种生物大部分时间都在水中度过。

研究人员还发现,这个“微型鹿”的头骨化石的中耳空间上有一块骨头,这和现代鲸类一样。

此外,“微型鹿”的肢骨和河马的肢骨一样,又粗又重,这表明这种动物是一种涉水动物,用沉重的骨头来帮助阻止它漂浮。

“微型鹿”Indohyus把下水作为一种躲避捕食者的机制,直到很久以后才发展出特定的水生进食行为。

根据这些证据,研究团队认为,鲸的祖先是把下水作为一种躲避捕食者的机制,直到很久以后才发展出特定的水生进食行为。

据悉,鲸鱼的第一个祖先出现在4200万至4800万年前,类似海狮。接着是巴陵鲸,大约4100万年前,其中包括座头鲸和蓝鲸的祖先。随后是大约700万年后的齿鲸,它们至今仍在海洋中游弋。

文/南都记者 陈林

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